科技報導1月號 445期

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美科學家研發能阻斷 前列腺癌細胞生長的成分

【本刊訊】近日,美國紐約大學(New York University, NYU)醫學院研究團隊已研發出治療前列腺癌更有效的化合物,並將該研究發佈於近期的《自然通訊》(Nature Communications)期刊。

根據美國癌症協會(American Cancer Society)調查,被診斷為前列腺癌的患者,無論是第幾期,都有近99%的五年相對存活率;早期就得到診斷的患者,其五年相對存活率甚至接近100%。過去用來治療前列腺癌的多為抗雄激素藥物(anti-androgen drugs),它們能針對促進前列腺癌細胞生長激素訊號(hormonal signals)做治療,然而這仍使許多患者在1個月內復發。

與癌末病人相比,前列腺癌早期患者幾乎與常人無異,也不太會出現血尿、特定區域(如髖、背、胸等)的疼痛與身體虛弱或肢體麻木等症狀。不過也因為這樣,通常症狀發生時都已經到了癌症的後期,因此年屆40~50歲的中年男性,仍建議定期接受前列腺特異血液抗原測試(Screening includes a prostate-specific antigen blood test)或肛門指診等篩檢。

有鑑於這種方式幾乎可以說是無藥可靶向(undruggable),NYU醫學院泌尿外科所助理教授羅根(Susan Logan)表示,與其想方設法地做出效果跟過去差不多的藥物,不如重新檢視何謂「藥樣分子(drug-like molecule)」。某些蛋白質可以開啟使促癌細胞生長基因的功能,而這些基因在人類發展早期扮演的角色,就是協助前列腺發育,如果在成年時它們繼續引發細胞生成,就有可能導致前列腺癌。換句話說,要阻斷癌細胞的生長,就必須阻礙這些蛋白質的交互作用。

全球移民人流預測 新模型讓人口遷徙推估更準確

【本刊訊】在當今人口攀升、日益擁擠的地球,人口流動對於國家的基礎設施及資源造成相當的壓力。移民人口流動的數據可提供政府進行規劃與應對措施,然而,就算是已開發國家相關數據的推估仍舊不夠精確。在現階段,研究人員目前開發出許多估計遷移率的方法,但即便是其中最好的統計方式,也必須仰賴對於人口大規模遷移的不切實際假設。

近期美國華盛頓大學(University of Washington)的2位科學家於《美國國家科學院刊》發表一項新研究,利用一名偽貝葉斯(pseudo-Bayes)的方法針對移民人流的相關細節進行推估。研究人員表示,根據新方法所得到的結果顯示,移民率比先前認定的高,但變化卻相對穩定。自1990年以來,約有45%的移民人口回歸至自身的祖國。偽貝葉斯方法遠比其他估計方法的數值來得更高。

目前各國透過收集移民填寫的表格資料統計移民的數據,但這些表格的資料可能包含錯誤的訊息,導致無法準確地收集到移民所需的各項資訊。而人口普查通常也傾向於詢問人們出生的地區,但卻不會詢問居民是何時搬遷過來,這樣的訊息也無法準確地反映移民遷移的狀況。

機器手也能彈出簡單的樂句?被動運動模式的精妙演繹

【本刊訊】鋼琴演奏未來或許不再只是人類的專利。近日在英國劍橋大學(University of Cambridge)的研究團隊發表於《科學機器人》(Science Robotics)的研究,團隊利用3D列印技術製做出一隻機器手,且只要利用其手腕動作的引導,便能彈出幾個簡單的樂句。

劍橋大學的研究團隊所開發出的機器人手是透過3D列印技術,以具有柔軟及剛性特質的材料所製作而成,其模擬的目標分別為人類手中的韌帶及骨骼結構,而非利用人類的肌肉與肌腱部位。儘管與真正的人類手臂相比,該機械手有許多的移動範圍限制,但研究人員發現這項機械設計仍舊可以做出許多出乎意料的手部動作。

因機械手的手指無法個別獨立地移動,這個被稱為被動(passive)的手部運動方式依然可以模仿出不同風格的鋼琴演奏方式,且不需改變機械手臂的材料設計與機械特性。研究團隊表示,這支機械手的設計能夠以耗費最少的能量,並展現出更加自然的手部運動。動物與機器的四肢複雜運動動作源於大腦及控制裝置之間的相互協調作用。因此系統中的機械特性和設計對於人工智能非常重要,並可以幫助動物與機器的四肢以複雜的方式移動且不會消耗不必要的能量。