核融合反應爐計畫 管理問題為發展障礙

【本刊訊】涵蓋七大成員國的大型國際能源計畫——「國際熱核實驗反應爐」(ITER),是以掌控太陽核融合的技術為目標,進而希望解決能源日漸不足的尖端計畫。整個計畫不僅技術研發困難度高,更牽涉國際政治及龐大經費,日前一份評估報告指出ITER未來發展所要面對的管理問題,迫使ITER經營團隊需要重新思考管理方針。

為了要能獲得能長久利用的能源,中國、歐盟、日本、俄羅斯、南韓和美國這七大經濟體,試圖以控制太陽的核融合反應為目標,於法國建立ITER。ITER這個縮寫同時意味希望能和平利用核融合能源之路。這個計畫起於2006年,預計花十年建造,運行20年,但卻因為建造過程遭遇的各種因素,一再延後預期完成的期限,同時投入的預算也持續上升。最近一份報告更點出了這個跨國大型團隊,亟須面對的管理問題。

ITER協議中美兩年要進行一次評估報告,這次為第三份,由西北太平洋和橡樹嶺國家實驗室(美國能源部的科學與能源研究實驗室)前執行長貝爾美地亞(Bill Madia)所執行。報告中點出許多管理層面的問題,更直接表明ITER的管理組織應有所改變。

目前ITER要面對的問題,包括反應爐建設分工於各個國家,造成效率極差;而委員會的協調又常因政治因素的變遷,重要的問題無法獲得最終的結論,造成時間不斷延後,費用不斷增加;管理組織內的人員太多,無法做有效率的決策等。

目前ITER管理組織,以「暫時接受此報告的結論,但還無法接受結論為最終的答案」作為回應。法國原子能委員會顧問Jean Jacquinot表示ITER仍然是個年輕的組織,花了很久的時間才讓來自不同文化背景的人,組成一個團隊一起工作。未來管理組織是否會變動仍在研議,但是可以確定的是當時間越拖越久,資金的維持將越來越困難。

不過近來ITER也傳出一個好消息,其中一個重要雷射設施終於獲得突破。美國加州勞倫斯利佛摩國家實驗室所負責的雷射設施,是以192道雷射同時射向一個金屬小圓桶,企圖將圓筒汽化將裡面的氫壓縮成氦。從2009年開始的研究終於在去年9月獲得進展,氫融合產生的能量首度大於投入氫原子的量。

不過科學家表示目前還有很大的進步空間,仍需加強雷射能源抵達氫原子的比例(目前僅有1%抵達),才能真的有實用價值。這樣的科學進展,讓許多原本對這個計畫相當悲觀的科學家,重新燃起一絲希望。

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