美國一週內發生兩起太空事故

太空船二號墜落殘骸。(圖片來源:維基百科)

【本刊訊】10月28日美國時間下午6點22分,由軌道科學公司(Orbital Sciences Corp)打造的安塔瑞斯火箭(Antares),從美國維吉尼亞州瓦勒普斯島發射,但在升空幾秒鐘後爆炸。美國航太總署(NASA)表示,估計這次事故約損失2億美元,這其中不包含維修的費用。而在這次事故中無人傷亡,為不幸中的大幸。

這項發射任務名為SpaceX CRS-3,計畫利用安塔瑞斯太空搭載天鵝座飛船(Cygnus),運送補給物資至國際太空站(International Space Station, ISS)。NASA表示,目前還找不到爆炸的原因,但在發射前並沒有顯示任何機械故障。

安塔瑞斯火箭一般會有2到3節,約有40.5公尺高,會因任務內容不同,而有不同的配置。這次事件中,安塔瑞斯火箭載送的物體,包含了供國際太空站裡6位太空人使用的飛行裝置、食物等用品,約有2200公斤,其中600公斤為食物,全在爆炸中付之一炬。NASA表示,太空站目前糧食充足,將由俄國派另一艘補給太空船出發。但因這一座發射台,為全球唯一核准用以發射安塔瑞斯火箭裝置的發射台,目前受損嚴重,必須盡速修復。

其實,太空船原定發射時間為10月27日傍晚(即爆炸發生的前一天),但因有一艘船闖進發射危險海域中而延後,不料還是發生意外。意外發生後,NASA緊急封鎖發射區域,且於29日展開調查。

另外,10月31日英國維珍銀河公司(Virgin Galactic)的觀光太空船「太空船二號」,在美國加州莫哈維沙漠,第55次試飛時爆炸墜毀,兩名飛行員一死一傷,初步研判為人為錯誤。維珍銀河公司表示,根據殘骸調查後發現,燃料缸和引擎完整,但太空船的羽翼系統在太空船達到音速1倍時被啟動,比原先設計的1.4倍要早。

維珍銀河公司的太空船一號為第一艘到達太空邊緣的民營太空船,目前為華府國家航太博物館的展覽品。而太空船二號為一號的商業版,通常由兩位駕駛員駕駛,可以承載六個人,讓乘客能夠體驗太空旅行。美國在一週內發生兩次太空作業事故,重挫美國的太空產業。

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