史無前例!探測器成功登陸彗星

【本刊訊】科學家認為,彗星保有太陽系早期的痕跡,也許可以幫助人們了解行星形成的原因、地球上水的來源等關鍵問題。

2004年由歐洲太空總署(ESA)發射的羅賽塔號(Rosetta),經過10年的航行,於臺灣時間11月13日下午釋放其所搭載的菲萊探測器(Philae)。經7小時自由降落,菲萊探測器成功登陸67P∕楚留莫夫-格拉希門克慧星(67P/Churyumov-Gerasimenko),距地球5億1000萬公里遠。達成人類史上第一次有探測器登陸彗星的紀錄。

羅賽塔號自發射後, 3度飛掠地球、1次飛掠火星,利用行星的重力場改變其運行的方向及速度。在飛行的途中,曾於2008年與斯坦斯( Šteins)小行星擦身;在2010年7月10日飛掠魯特西亞(Lutetia)小行星,羅賽塔號也傳了許多珍貴的資料回地球,獲得許多意外的成果。而於2010年6月8日,因為羅賽塔號距離太陽太遠,為保存電力,進行休眠達2年7個月又12天,直至2014年1月20日,重新啟動電力,結束休眠。羅賽塔號在太空中共飛行了64億公里。

羅賽塔號接近67P彗星後,科學家發現彗星的形狀不像從地球表面看到的那樣簡單,其地表地形嚴峻、多巨石及懸崖。經過羅賽塔號繞行67P彗星一個月後,科學家利用其回傳之影像,最後決定讓菲萊探測器落在「J地點」,J地點後更名為「阿吉爾基亞(Agilkia)地點」,相對於其他崎嶇表面,此處較為平坦。

照原本的設定,菲萊探測器會伸出固定爪將機身固定在彗星表面。但是,登陸前卻發現固定爪的噴射器出了問題,因此在登陸時,並未成功的射出爪子,導致菲萊探測器在降落時進行了兩次彈跳,最高的彈跳高度高達一公里。科學家也因此發現,其著陸的地表硬度較預期的軟。

而因為降落之地點無法照射到日光,菲萊探測器無法進行充電,只能利用剩餘64小時的電力,盡量傳遞彗星上的資訊回地球。它在電力用盡前進行探鑽採樣,鑽進彗星約25公分處,最後於臺灣時間11月15日晚上與歐洲太空總署(ESA)停止通訊。菲萊在電力用完前已傳回探鑽採樣的訊息,完成了此行關鍵任務。

人類曾派遣探測器登錄金星、火星、月球、泰坦、兩顆小行星(433 Eros、Itakawa),67P彗星是人類登錄的第7個星體。因67P彗星還維持著45億年前的樣貌,故羅賽塔號及菲萊探測器所傳回來的資料,將不僅成為彗星科學的重要里程碑,更可能會是了解地球生命起源的重要線索。

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