NASA將取小行星岩石 置繞月球軌道

【本刊訊】美國航太總署(NASA)於3月25日宣布小行星轉向任務(asteroid redirect mission, ARM)計畫的細節,他們將在2020年底發射太空船,前往鄰近小行星,拾取一枚岩石,並將岩石放入環繞月球的軌道上。除了供科學家做相關研究外,也希望能藉此模擬未來到火星的探索。

NASA副署長賴特弗(Robert Lightfoot)表示,太空船上會裝有感應器,能夠觀察小行星上的岩石,決定要選取哪一顆岩石,同時也會得到小行星表面的資料。大約有3~5次的機會可以抓取石頭,預計抓起約4公尺寬的岩石。選定後,將利用太空船上的機械臂抓起帶回地球附近,放置在繞行月球的軌道上。預計太空船將會飛行兩年到達小行星帶,並在拾取岩石後,繞行目標小行星約一年的時間,利用重力將岩石推向月球軌道。

NASA表示,他們已依小行星之特性,如大小、形狀旋轉軌道等,選了幾個較適合的小行星,其中包括有伊特克瓦小行星(Itokawa)、神廟小行星(Bennu),以及2008 EV5小行星。目前最有可能的目標為2008 EV5小行星,約有450公尺寬。預計於2019年決定最終前往目標。

岩石被帶回後,將繞行著月球。NASA表示,預計在2025年送兩位太空人至繞行月球的岩石附近,取樣並研究。而預計帶著太空人前往的太空船獵戶座人員太空艙(Orion crew capsule),目前正在規劃建造中。

這個計畫將耗費約12.5億元。原本此計畫是計畫將整顆小行星,以巨大的袋子拖回月球附近。但考慮到要選出一個大小、重量適合的小行星極為困難,且新計畫可以繞行小行星進行觀測,較一次將小行星套袋,可獲得更多的資料及數值,亦可以測試之後前往火星所需之技術。即使要多花一億美金,還是決定採用。賴特弗表示,這次測試的技術包含軟著陸技術、捕獲技術及太陽能電力推進技術等。

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