抓癢活化腦部獎賞迴路

【本刊訊】當皮膚上產生癢的感覺,總令人不由自主的去搔抓,這麼做可以緩解癢覺的不舒適,有些人還越抓越有勁。天普大學醫學院(TUSM)皮膚科與癢覺中心的研究團隊,便探討了抓癢行為對大腦的影響。以往認為癢覺等同輕微的痛覺,但近來的研究已證實,癢和痛的感覺是經由不同的受器來傳遞訊息。而什麼原因會造成發癢呢?目前已知神經末稍「C纖維」會傳遞癢覺至大腦,當C纖維受器受到刺激,電、熱、機械性或化學性刺激,如免疫系統釋放的組織胺會引起發炎反應等等,都會傳遞訊息到腦部,令人覺得癢。

抓癢可以止癢, 目前的一種解釋是,抓或摩擦癢處可刺激皮膚上不同的痛覺及癢覺受器,因為兩者的神經傳遞路徑互相抑制,所以當抓癢時的痛覺產生,會干擾癢覺神經傳遞, 就能暫時抑制癢覺。不過,抓癢卻也可能更加刺激皮膚, 有些狀況下使人越抓越癢,反而抓破皮。

抓癢能引起獎賞般的愉悅感覺,即使可能會傷害皮膚,但人們依然會有抓癢行為。過去還沒有人針對抓癢時腦部的活動做過研究,以天普大學醫學院皮膚科與癢覺中心為主的研究團隊,這次便從腦部活動切入,他們採用功能性核磁共振動脈自旋標記成像(arterial spin labeling fMRI)技術,藉腦中神經元活化,影響血液動力學能量的改變,得到磁場訊號而做紀錄。

研究人員針對有慢性搔癢症的患者做試驗,他們採用刺毛黧豆刮過受試者手臂的皮膚,之後監測受試者的搔刮行為與腦區的活動。這種豆科植物的豆莢外皮上布滿了細細的刺毛,接觸皮膚後會引起癢覺。研究人員發現,當受試者抓癢之後,他們的癢覺明顯下降,並且感覺愉快;從核磁共振成像的結果得知,參與「獎賞迴路」的腦區,如眼眶額葉皮質、紋狀體、尾狀核、扣帶迴皮質均有活化反應!成果於6月15日發表在《皮膚病學研究期刊》(Journal of Investigative Dermatology)期刊上。獎賞迴路是腦部邊緣系統裡一條特定的神經傳導路徑,當人們做了某些行為後,這條路徑裡特定的腦部區域會活化,其中主要作用的神經元將釋放多巴胺,令人們感到美好愉快,並經常重複做這些行為。

因為獎賞迴路活化而帶來了愉悅感,致使人們一再抓癢抓個不停。此研究結果更加釐清抓癢行為在腦部的神經傳導,對於治療慢性搔癢症患者的方法,可以提供一些方向,期望能減輕他們不停發癢的苦痛。

來源:Hideki Mochizuki et al., Scratching Induces Overactivity in Motor-Related Regions and Reward System in Chronic Itch Patients. Journal of Investigative Dermatology, 2015.

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