NASA木衛二探測計畫命名為Europa Clipper

【本刊訊】木衛二又稱為「歐羅巴(Europa)」,由伽利略在1610年發現,是4顆伽利略衛星中最小的一顆。在木星所有的衛星中,木衛二的公轉軌道距木星第六近、質量與直徑為第四大。目前人類對其所知主要是透過航海家號(Voyager)與伽利略號(Galileo)飛掠所蒐集的觀測資料,天文學家曾根據探測器回傳的地表圖片,推測出木衛二地殼底下擁有鹹水液體海洋。

美國航太總署(NASA)在3月初公布探測歐羅巴任務,命名為「Europa Clipper」。此計畫將於2022年發射太空船,預計會有歐羅巴登陸器登陸木衛二表面探測,觀測器則會繞行木衛二。「Europa Clipper」將會酬載9種探測器,其中包含磁力探測儀、光譜儀、成像儀、紫外線光譜儀、地底海洋探設雷達、表面灰塵分析儀等。根據NASA新聞稿表示,由於木衛二地殼下擁有鹹水液體海洋,是我們計畫優先探測的目標,而這次任務的最終目標是要確認木衛二是否適合生物居住。

歐洲太空總署也正在計畫前往木星衛星探測,此計畫名稱為「木星冰月探測器(JUICE)」,主要在研究木衛二、木衛三(Ganymede)、木衛四(Callisto),亦是計畫確認這3顆衛星是否含有液態水體、是否適合居住,計畫將於2022年發射。

NASA曾計畫在2015年發射木星冰月軌道器(Jupiter Icy Moons Orbiter),並計畫於2020年飛入木星軌道,主要目的是依序環繞木衛二、木衛三、木衛四飛行,對這3顆衛星深入考察,預計將研究衛星起源與演化、周遭輻射環境等。但由於預算不足,而遭取消計畫。

新聞來源:NASA, NASA Mission Named 'Europa Clipper', 2017/3/10.

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