美國研究團隊從隕石中找出液態水和有機化合物

Glenn Roberts Jr., Ingredients for Life Revealed in Meteorites That Fell to Earth, Berkeley Lab, 2018/1/10


【本刊訊】一直以來,科學家嘗試要找出宇宙中生命所需的成分。而近期,由美國勞倫斯柏克萊實驗室(Lawrence Berkeley National Laboratory, LBNL)的研究人員發現,在2顆撞擊地球的隕石中,將從中採集的鹽晶體(salt crystals)分析後發現含有液態水和有機化合物,例如碳氫化合物和氨基酸等。這項研究也已發表在《科學進展》(Science Advances)期刊中。

研究人員透過採集隕石中微小的藍紫色鹽晶體進行x射線分析,而這項發現也是科學家首次在隕石中發現有機物質和液態水,研究人員表示雖然從隕石中發現這些有機物並不足以提供在地球外有任何生命的證據,但這是第一次發現大量的有機物質且與液態水相關,這對於太空中複雜有機物質的起源和生命的起源而言十分重要。

除了掃描這些樣品分析有機化學成分外,研究也發現2顆隕石中晶體的相似性。這2顆隕石,一顆是在1998年3月墜落在美國德州的一座兒童籃球場,另一顆則是在同年的8月墜落在摩洛哥。由於其相似性,研究人員推論可能是因撞擊或曾走過相同路徑,因此留有相似的材料。

研究人員也進一步推測,這2顆隕石的來源很可能是海王星軌道內最大的小行星穀神星(Ceres)或是地球上隕石的主要來源—— 韶神星(Hebe);但也有可能是某顆小行星撞擊到另一顆更大的小行星所迸發的碎片,而這就為在太空中的有機物如何傳遞提供許多的可能性,也讓科學家須重新思考隕石上存有這些有機物質的過程。

除此之外,研究人員則持續利用各種其他的化學實驗技術,嘗試以不同的方式來分析這些樣本。研究人員表示還有一些尚未研究、保存完好的晶體,未來會有計畫地進行後續研究,以確定其他晶體是否含水分和複雜的有機物質,並期待在不同樣品中找出更多的發現。


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