日本海域中蘊藏大量的稀土金屬

【本刊訊】稀土金屬(rare earth mineral),為元素週期表中鈧、釔與鑭系元素共17種化學元素的合稱。雖然稱為稀土金屬,但其實這些稀土元素在地殼中十分豐富,但因大部分的稀土金屬在地殼中廣泛分散,很少有集中的礦床能供人們進行商業開採,且開採的成本也甚高。

而近期,由早稻田大學與東京工業大學研究團隊的最新研究發現,在距離東京東南方1850 公里處的南鳥島(Minamitori Island)海域中蘊藏大量的稀土金屬。根據研究人員估計,在大約2499 平方公里的海域中,擁有超過1600 萬噸地的稀土金屬,包括能供應全球780 年的釔(yttrium, Y)、620年的銪(europium, Eu)、420年的鋱(terbium, Tb)和730年的鏑(dysprosium, Dy),數量十分可觀。

此發現對於電子產品製造大國的日本而言無疑是一項大好消息,因為從電池、電動汽車的製造到相關綠色能源科技都需使用到各種稀土金屬。過去幾十年來,日本的稀土金屬主要仰賴從中國進口。不過,由於近年來中國嚴格控制稀土金屬的供應量,且在2010 年開始大幅減少稀土金屬的出口配額,更將價格調漲10%。2014 年,雙方也因島嶼爭議,中國單方面扣留稀土金屬的運輸,種種原因使日本開始嘗試在領地內找尋稀土金屬。

因地點位於日本專屬經濟區內,使其為唯一擁有開採權利的國家。而此發現也勢必改變全球經濟,未來全球的電子製造業國家可能需轉向日本進口稀土金屬。不過,研究人員高谷(Yutaro Takaya)表示,雖然找到大量的稀土金屬,但如同前面所述,要從海底淤泥中進行稀土金屬的開採有其難度。未來,研究團隊將研究後續的開採方法,找出實際開採的技術。


新聞來源:Roni Dengler, Global trove of rare earth metals found in Japan´s deep-sea mud, Science, 2018/4/13.

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